‘Velkov is een beest en kan elke spits opvreten’

Op deze woensdag 15 mei stond er voor de selectie van trainers Erik van der Ven en Paul Beekmans een ochtendtraining op het programma. Het weer was zo waar nog beter dan de afgelopen dagen. “Inderdaad perfect voor een goede training”, beaamt Stefan Velkov na afloop. “Omdat het een tactische training was, was het besloten. Want we hebben geoefend op hoe we gaan spelen tegen Go Ahead Eagles zondag. We hebben onze taken besproken en die nog eens getraind. Omdat we al een heel seizoen samenspelen en elkaar dus goed genoeg kennen, gaat het uiteraard tactisch steeds beter. En op het einde hebben we nog lekker afgewerkt op goal.”

De stoere centrale verdediger vindt het heerlijk dat de wedstrijd nu echt in het zicht gaat komen. “Yes! We hebben voorafgaand aan het trainingskamp genoeg kunnen rusten en onze hoofden kunnen leegmaken. Dat was ook even nodig na de competitie. Morgen zijn we een dag vrij. Dan ga ik in de ochtend wat krachttraining voor mezelf doen. En dan vanaf vrijdag gaan we niet meer ‘uit’. Dan is alles op de wedstrijd gericht. We willen aan de bak. Eindelijk!”

Het is de 22-jarige Bulgaar niet ontgaan dat er zaterdag een uitzwaaimoment is georganiseerd door de supporters. “Ik las het op Facebook en Instagram. Dat is zo geweldig. Wat een top idee. Zo laten ze weer echt zien dat ze ons supporteren. Ze zijn er altijd voor ons. Ook bij uitwedstrijden zijn ze niet met 20 man aanwezig, maar met honderden. Vaak zoveel er maar passen in het uitvak. Ik vind dat fantastisch.”

Ook in Stadion De Vliert zijn de fans volgens de grote verdediger super. “Ik verheug me altijd zo op het moment dat we hebben gewonnen en we naar hen toegaan. Dat moment dat wij met de spelers op de grond gaan zitten en zij ons toezingen en wij dan weer gaan meezingen en feesten met hen, dat is ongelooflijk.”

Uiteraard wenst Velkov zo’n scenario ook voor aanstaande zondag, wanneer hij en zijn medespelers uit bij Go Ahead Eagles de eerste halve finale van de Play-Offs spelen. “Een uitslag voorspellen is onmogelijk. Play-Off-wedstrijden zijn wedstrijden op zich. Er staat zoveel op het spel en er is weinig zinnigs over te zeggen. Er is één ding wel zeker. Dat het een moeilijke wedstrijd zal worden. Ik verwacht dat ze in de eerste 20 minuten ons vol onder druk gaan zetten, omdat zij thuis spelen, aangemoedigd door hun fans, en een goed resultaat willen neerzetten in eigen stadion. Ze zullen extra gemotiveerd zijn, omdat wij de laatste competitiewedstrijd van hen wonnen. Maar die zege geeft ons juist weer een goed gevoel. Hoe dan ook, de wedstrijd zal niet alleen moeilijk worden, maar ook heel spannend en mooi. Want wanneer wij daar een mooi resultaat kunnen neerzetten, hebben we het daarna in eigen hand thuis. Of eigenlijk ‘in eigen voet’, haha.”

Toen Velkov 8 jaar oud was en al bij profclub Slavia Sofia – de oudste club uit de hoofdstad – – terechtkwam in zijn geboorteland Bulgarije had hij niet kunnen denken dat hij 14 jaar later de Play-Offs zou spelen voor FC Den Bosch “Haha, nee, dat niet. We woonden op 20 minuutjes van Slavia. Mijn vader bracht me er elke dag naartoe. Toen ik 16 was, maakte ik als invaller mijn profdebuut. En een week later begon ik in de basis. Geweldig. Ik voelde me toen een man, maar nu ik erop terugkijk, was ik natuurlijk gewoon nog maar een kind.”

Zijn debuut in het profvoetbal maakte Velkov op de positie waarop hij nu nog steeds speelt: centraal in de verdediging. “Daar heb ik altijd gespeeld. Slechts een jaartje hebben ze me in de jeugd als aanvaller geprobeerd. Dat was leuk trouwens. Scoren is altijd vet en geeft een tof gevoel. En ik maakte makkelijk doelpunten. Maar vanwege mijn overzicht en speelstijl ben ik verder altijd verdediger geweest. Het gevoel dat een aanvaller krijgt als hij scoort, is natuurlijk niet te overtreffen. Maar dat komt in de buurt van mijn gevoel als de spits van de tegenstander niet scoort en geen aanval kan opzetten.”

De jonge Velkov hield aansluiting bij het eerste team van Slavia Sofia, voordat hij naar FC Den Bosch verkaste. “Alleen het tweede seizoen miste ik vanwege een blessure. De andere drie jaren was ik basisspeler.” Toen de gigantische Bulgaar hoorde dat FC Den Bosch hem wilde inlijven was zijn eerste gedachte: Ruud van Nistelrooy! “Ik wist dat hij hier had gespeeld. Dat trok me aan. Maar verder wist ik niks van de club. Ik ben me in FC Den Bosch gaan verdiepen en ik had eerst zoiets van waarom zou ik hier naartoe gaan? Qua prestaties van de laatste jaren sprak het me niet erg aan. Maar toen legden de clubleiding en de coach me uit waar ze naartoe wilden groeien. En daar wilde ik graag deel van uit maken. Ik zag Den Bosch als een goede volgende stap in mijn carrière.”

En die stap heeft goed uitgepakt. “Zeker weten. In heel veel opzichten. Het is een feit dat een West-Europese club het allerbeste is voor een voetballer. Hier zijn de allerbeste faciliteiten en de beste competities. Iedereen kan van iedereen winnen. In Bulgarije zijn de verschillen tussen de clubs veel groter. PFK Ludogorets is al zeven jaar achter elkaar kampioen. Verder heb je CSKA Sofia en Levski Sofia. Daarachter doet geen club mee. En dus is er minder belangstelling voor. De Eerste Divisie was voor mij dan ook de perfecte stap. Hier kan elke club winnen van elke andere club, ook van de top 5, en moet je elke wedstrijd vol aan de bak. Ik heb hiermee mijn droom om naar het buitenland te gaan en naar West-Europa vervuld.”

Het enthousiasme over Nederland in het bijzonder is enorm bij Velkov. “Het is hier zo georganiseerd en alles is goed geregeld. Alles is in balans. Om een voorbeeldje te nemen, de infrastructuur is geweldig hier. Je kunt overal naartoe en snel. Holland is ook een echt voetballand. Iedereen eet, drinkt en leeft hier voetbal. Dat vind ik zo gaaf.”

Ook het voetbal gaat er hier meer gestructureerd aan toe dan in Bulgarije. “Iedereen kent hier zijn taken en ik weet precies wat mijn medespelers gaan doen. Ook zijn we getraind op diverse scenario’s. We hebben meerdere manieren waarop we kunnen spelen. Daardoor is het voetbal hier veel sneller, directer en meer fysiek.”

Over fysiek gesproken. Dat Velkov de krachtigste van de Bossche ploeg is, staat buiten kijf. Vincent Vermeij weet als geen ander hoe het is om één tegen één tegen dit oermens te staan. “Velkov is gewoon een beest en kan elke spits opvreten”, vertelt Vermeij vol respect. “Door zijn duelkracht kan iedere spits alleen maar beter worden om tegen hem spelen. Je weet ook dat als er een bal komt, hij altijd in duel zal gaan. Hij zal nooit even afwachten en kijken wat er gebeuren zal als ik de bal doorspeel. Hij zal altijd de eerste bal willen winnen. Zo gretig is hij.”

Daar kan spits Jort van der Sande over meepraten. Ook hij treft de krachtpatser geregeld in de oefensessies. “Als Stefan zijn lichaam ook maar een beetje tussen de bal en zijn tegenstander heeft, pakt hij 100% zeker de bal af. Na elk duel met Stefan heb je wel ergens last van. Hij zal nooit iemand bewust blesseren, maar hij is wel hard in de duels. Als er een bal over je heen wordt gespeeld waarvan je denkt: ‘Die is veel te hoog voor ons beiden’ krijgt hij het nog voor elkaar om die bal goed weg te koppen. Zijn kopkracht en sprongkracht zijn ongekend.”

De vriendelijke Velkov glimlacht wanneer hij de reacties van zijn medespelers hoort. “Ik ben nergens bang voor. Voor een centrale verdediger is het ook erg belangrijk om op een goede manier agressief te zijn. Je moet de bal willen afpakken voor je ploeg en altijd gretig zijn. Het is ook belangrijk dat de spits van de tegenstander weet dat ik er ben. Hij moet me voelen. En ik voel me sterk. Ik ben klaar voor de Play-Offs.”